On Streets of Bogotá, Graffiti Art Raises Environmental Awareness

Last year, CI’s visual storytelling team traveled to Colombia to document graffiti artists in Bogotá. Street art is a popular and powerful mode of expression in the Colombian capital; recently, prominent street artists partnered with CI and the Margot Marsh Biodiversity Foundation to raise awareness about environmental issues while trying to steer young people away from drugs and crime. Today on the blog, one of them shares his most recent conservation-themed mural with us.

mural-painting team in Bogotá

David “Wap” Suarez (top right) poses with his mural-painting team. (photo courtesy of David Suarez)

My name is David Suarez, and I am 29 years old. I have spent 13 of those years painting art on the streets of Bogotá under the pseudonym “Wap.”

I started drawing during childhood; probably due to the amount of anime and cartoons that I watched and collected, I started to lean toward illustration and art. I saw graffiti in videos and movies that I watched at that time (1997-98), and I was struck by the letters, colors, culture — and above all, the fact that it could be painted on the street where everyone could see it.

Some time went by before I got access to my first spray-paint cans to make my first piece, which was a total disaster. But I kept trying, learning from various painting and drawing techniques, color theory, etc. Finally in 2004, I and another street artist founded a group called “dot exe crew” — one of the most important in the history of graffiti in Bogotá.

mural in Bogotá

David “Wap” Suarez working on a mural in Bogotá. (photo courtesy of David Suarez)

We started painting murals not only thinking about the stylistic letters and use of color, but we also began to experiment with illustration of narrative and story, taking our graffiti concepts to a more professional and artistic level. This technique became popular among other taggers/artists during that time. This is how I came to paint the first mural on biodiversity, as well as work for corporate brands.

Parallel to this, in the eastern hills of Bogotá’s Chapinero neighborhood where I live, I helped to found Artes Urbanas (Urban Arts) with friends and local school districts that were involved in various manifestations of hip-hop culture. Artes Urbanas was a youth club that provided young people with a space to be creative and avoid getting involved in drugs and crime. There, I taught screening, airbrushing and drawing.

This project was very successful, and we were immediately exposed to many institutions and foundations that wanted to support us — including CI, with whom we began painting murals under the water ecosystem restoration project in Chapinero. These themes began to interest me more and more, so I started to do murals on these subjects independently.

After seven years of work with Artes Urbanas, due to some differences with members of the youth club, I left and the project died. It left me with great experiences and precedents, as art is my life. I continued painting murals on wildlife trafficking, on the Amazon, on the eastern hills of Bogotá, and other issues that don’t have anything to do with the environment but are part of the reality of my city.

Recently, I received the news that CI wanted to provide a grant to Artes Urbanas to paint a mural on the primates of Colombia. As Artes Urbanas was no longer, the solution was to divide the grant between two people for the preparation of two murals on endemic species of primates.

painting a mural of primates in Colombia in Bogotá

David “Wap” Suarez and his team working on a mural depicting the primates of Colombia in Bogotá. (photo courtesy of David Suarez)

For issues of conflicting interests and limited time and budget, I was not able to go to the Amazon to meet my primate brothers in person. However, I received my half of the grant and did my best to maximize the resources I had to paint the mural. I researched everything about Colombia’s primates on the Internet. CI provided me with a copy of their scientific book “Primates of Colombia” and other sources of information. And so I painted a huge mural of nearly 10 feet in height and about 100 feet in length in a busy area of Bogotá. My team and I are very grateful to CI for believing in and supporting our art.

mural depicting the primates of Colombia in Bogotá

The completed primate mural, which includes depictions of spider, howler and saki monkeys. Click on the photo to zoom in. (photo courtesy of David Suarez)

My newest project, called “Factory of Ideas” has to do with restoring public spaces and taking up some of the projects developed with Artes Urbanas. I’m painting murals continuously; since the primates of Colombia mural, I have made two more and I hope to continue painting for much longer.

As for people who took the time to read this humble street story, my message to you is to care for the environment and support the arts — if not financially, then at least by respecting their importance. We should focus on making our environment something positive for everyone, just as I’ve been trying to do all this time.

David “Wap” Suarez is a street artist in Bogotá, Colombia.

Read a version of this post in Spanish:

El año pasado, el equipo de video de CI viajó a Colombia para documentar a algunos de los artistas del graffiti en Bogotá. El arte callejero es un medio de expresión tan popular como poderoso en la capital colombiana. Un grupo de artistas, socios de CI y la Fundacion de Biodiversidad Margot Marsh utilizan esta forma de arte para aumentar la conciencia sobre los problemas ambientales y al mismo tiempo mantener a los jóvenes alejados de las drogas y el crimen. El trabajo conjunto entre CI y algunos de estos artistas ha continuado; hoy en el blog, uno de ellos comparte con nosotros su mural más reciente con temas de conservación.

Mi nombre es David Suarez, tengo 29 años de los cuales llevo unos 13 años pintando arte en las calles con el seudónimo de “Wap.”

Desde niño empecé a dibujar, supongo que por la cantidad de anime y cartoons que veía así me empecé a inclinar por la ilustración y el arte. Encontré el graffiti de los años 90 en videos y películas que veía en esa época (1997-98) y me llamó mucho la atención las letras, los colores, la cultura y sobre todo el hecho de hacerlo en la calle donde todos podían verlo.

Así empecé hacer mis primeros tags. Pasó un tiempo para acceder a mis primeros botes de pintura para hacer mi primer pieza la cual fue un desastre total. Seguí intentando y aprendiendo de manera empírica diversas técnicas de pintura, teoría del color, dibujo etc. hasta que en el año 2004, junto a otro artista urbano, fundamos el colectivo llamado “punto exe crew “ – uno de los más importantes en la historia del graffiti en Bogotá.

Empezamos hacer murales con contenido, ya no era solo las letras de gran estilo y color sino que empezaban a jugar la ilustración, la narrativa, los conceptos llevando nuestro graffiti a un nivel más profesional y artístico e impulsando el nivel de otros grafiteros que empezaban en aquella época. Así hice los primeros murales de biodiversidad y trabajos para algunas marcas reconocidas.

Paralelo a esto en los cerros orientales de chapinero en Bogotá que es donde vivo, con unos amigos de barrio y de colegio que hacían diversas manifestaciones de la cultura hip hop fundamos el club juvenil artes urbanas, un espacio para la creatividad y la prevención de riesgos que tienen los jóvenes como las drogas, y la delincuencia entre otros. Allí yo enseñaba screen, aerografía y dibujo.

Este proyecto tuvo muy buenos resultados y nos visibilizamos con muchas instituciones y fundaciones que querían apoyarnos entre ellas Conservación Internacional, con la cual empezamos a elaborar varios murales en el marco del proyecto de recuperación de recursos hídricos en chapinero. Estos temas me empezaron a interesar más y más para mis obras así que empecé a hacerlas de forma independiente.

Para aquella época por ciertas diferencias con integrantes del club juvenil me retire y el proyecto murió ahí después 7 años de trabajo pero me dejó grandes experiencias y precedentes y como el arte es mi vida seguí pintando varios murales, sobre tráfico de especies silvestres, sobre el amazonas, sobre los cerros orientales y otros temas que no tiene que ver con el medio ambiente pero hacen parte de la realidad de mi ciudad.

En este proceso fue que recibí la noticia que Conservación Internacional quería hacernos una donación a artes urbanas para pintar un mural sobre los primates de Colombia. Como ya no había artes urbanas la solución fue dividir el recurso entre las dos personas que liderábamos ese proceso para la elaboración de 2 murales sobre especies endémicas de primates.

Por cuestiones de intereses encontrados presupuesto y tiempo no pude ir al Amazonas a conocer a mis hermanitos primates en persona lo que hice fue recibir la mitad que me correspondía y hacer el mural tratando de aprovechar al máximo los recursos con los que contaba. Investigué en internet, también consulte el libro “Primates de Colombia” de CI y otras fuentes y así se hizo un mural de 3.30 mts de alto por 40 mts de largo en una zona muy transitada de Bogotá. El otro mural no tengo idea si se realizó o no lo que si se es que ese recurso hizo falta para hacer la investigación de campo, de todas maneras mi actual equipo y yo estamos muy agradecidos con Conservación Internacional por creer en nuestro arte y apoyarnos.

En este momento estoy haciendo un proyecto de recuperación de espacios públicos y retomando algunos de los procesos que desarrollaba con artes urbanas bajo el nombre de “fabrica de ideas” entonces estoy pintando continuamente después del mural de primates ya he hecho dos más y espero seguir pintando así por mucho tiempo más.

Y pues para las personas que se tomaron el tiempo de leer esta humilde y callejera historia lo único que me queda es decir que cuiden el ambiente y “apoyen el arte” no tiene que ser recursos económicos sino también con respeto, dejando de tildarlo de algo malo, sino que enfocado de otra manera puede ser positivo para todos como lo he venido haciendo todo este tiempo.

David “Wap” Suarez es un artista del graffiti en Bogotá, Colombia.

Comments

  1. Pingback: Colombian graffiti art helps monkeys | Dear Kitty. Some blog

  2. jalani says

    like your graffiti art. i have a question do u a group of people in your group and do u wear maskets because u are scared u r going to get in truble

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